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Mexico: the Army will keep fighting narcotics on the street

The July presidential elections are not opening a serious debate about the fight against drug trafficking

The “hard hand” that Felipe Calderón (PAN) began in 2006, with the deployment of the Armed Forces in the fight against narcotics, was extended in 2012 by Enrique Peña Nieto (PRI). In these twelve years the situation has not improved, but violence has increased. In the 2018 elections, none of the main candidates present a radical change; the populist Andrés Manuel López Obrador (Morena) proposes some striking measures, but he continues to count on the work of the Army.

El presidente mexicano en el Día de la Bandera, en febrero de 2018

▲The president of Mexico during a ceremony with the Armed Forces, February 2018 [Presidency of Mexico]

ARTICLE / Valeria Nadal [Spanish version]

Mexico faces a new sixth-year term after closing 2017 as the most violent year in the history of the country, with more than 25,000 homicides. How has this situation been reached? Can it begin to be resolved in the coming years?

There are several theories about the beginning of drug trafficking in Mexico, but the most consensual argues that Mexican drug trafficking saw its birth when Franklin Delano Roosevelt – president of the United States between 1933 and 1944 – promoted the cultivation of the poppy in Mexican territory with the veiled intention to encourage the production of large quantities of morphine to relieve the pains of American soldiers during World War II (1939-1945). However, drug trafficking was not a serious national problem until the 1980s; since then, the cartels have multiplied, violence has increased, and crimes have been expanded by Mexican geography.

The new stage of Felipe Calderón

In the fight against drug trafficking in Mexico, the presidency of Felipe Calderón marked a new stage. Candidate of the conservative National Action Party (PAN), Calderón was elected for a six-year term, from 2006 until 2012. His program included the declaration of war on the cartels, with a "hard hand" plan that resulted in the sending of the Army to Mexican streets. Although Calderón’s speech was forceful and had a clear objective, to exterminate the insecurity and violence caused by drug trafficking, the result was the opposite because his strategy was based exclusively on police and military action. This militarization of the streets was carried out through joint operations that combined the forces of the Government: National Defense, Public Security, the Navy and the Attorney General's Office (AGO). However, despite the large deployment and the 50% increase in security spending, the strategy did not work; the homicides not only did not decrease, but increased: in 2007, the first full presidential year of Calderón, 10,253 homicides were registered and in 2011, the last full year of his presidency, a record of 22,409 homicides was reached.

According to the Institute of Legal Research (ILR) of the National Autonomous University of Mexico (NAUM), in that record year of 2011 almost a quarter of the total Mexican population over 18 years (24%) was assaulted on the street, suffered some robbery in public transportation or was the victim of extortion, fraud, threats or injuries. The rates of violence were so high that they surpassed those of countries at war: in Iraq there was between 2003 and 2011 an average of 12 murders per 100,000 inhabitants per day, while in Mexico that average reached 18 murders per day. Finally, it should be mentioned that the number of complaints against this indiscriminate wave of violence was quite low: only 12% of the victims of the violence related to drug trafficking denounced. This figure is probably related to the high rate of impunity (70%) that also marked the mandate of Calderón.

The new approach of Peña Nieto

After the failure of the PAN in the fight against drug trafficking, Enrique Peña Nieto – candidate of the Institutional Revolutionary Party (PRI) – was elected President in 2012. With this, the PRI – that had governed for uninterrupted decades – returned to power after two six-year terms followed by absence (presidencies of Vicente Fox and Felipe Calderón, both of the PAN). Peña Nieto took office promising a new approach, contrary to the "open war" posed by his predecessor. He mainly put the emphasis of its security policy on the division of national territory into five regions to increase the effectiveness and coordination of operations, in the reorganization of the Federal Police and in strengthening the legal framework. All in all, the new president kept the Army on the street.

The results of Peña Nieto in his fight against drug trafficking have been worse than those of his predecessor: during his term of office, intentional homicides have increased by 12,476 cases compared to the same period in the Calderón administration and 2017 closed with the regretful news of being the most violent year in Mexico to date.

A few months before his term ends and in a last effort to amend the errors that have marked it, Peña Nieto led to the approval of the Internal Security Law, which was voted by the Mexican Congress and promulgated in December of last year. This law does not remove the military from the streets but seeks to guarantee legally that capacity for police action on the part of the Armed Forces, something that before had only a provisional character. According to the law, military participation in daily counter-narcotics operations is not to supplant the police, but to reinforce it in those areas where it is unable to cope with drug trafficking. The initiative counted on critics who, although they recognized the problem of the shortage of police means, warned of the risk of an unlimited military deployment in the time. Therefore, although Peña Nieto began his term trying to distance himself from Calderón's policies, he has concluded by consolidating them.


Annual intentational homicides in Mexico

Source: Executive Secretariat, Government of Mexico


What to expect from the 2018 candidates

Given the evident ineffectiveness of the measures adopted by both presidents, the question in this election year is what counter-narcotics policy the next president will adopt, in a country where there is no re-election and therefore each presidential six-year term represents a change of face. The three main candidates are, in the order that the polls have been marking: Andrés Manuel López Obrador, of the National Regeneration Movement (Morena); Ricardo Anaya, from the PAN coalition with the Party of the Democratic Revolution (PRD), and José Antonio Meade, from the PRI. López Obrador was close to reaching the presidency in 2006 and in 2012, both times as a candidate of the PRD (previously he had been a leader of the PRI); then he created his own party.

Meade, which represents a certain continuity with respect to Peña Nieto - although in the electoral campaign he has adopted a greater anticorruption tone - has pronounced in favor of the Law of Internal Security: "It is an important law, it is a law that gives us framework, that gives us certainty, is a law that allows the participation of the Armed Forces to be well regulated." Anaya has also favorably positioned himself for that law, since he considers that a withdrawal of the Army from the streets would be "leaving the citizens to their fate". However, it is committed to the need for the police to recover its functions and criticize harshly the Government's lack of responsibility in matters of public security, alleging that Mexico has entered a "vicious circle that has become very comfortable for governors and mayors." In any case, neither Meade nor Anaya have specified what turn they could give that would actually be effective in reducing violence.

López Obrador, from a position of left populism, supposes a major change with respect to previous policies, although it is not clear how effective his measures could be. In addition, some of them, such as granting amnesty to the main leaders of drug cartels, are clearly counterproductive. In recent months, Morena's candidate changed the main topic of his speech, which was earlier focused on the eradication of corruption and then expanded to security issues. Thus, he has said that if he wins the presidency he will take full responsibility for the country's security by integrating the Army, the Navy and the Police into a single command, to which a newly created national guard would be added. In addition, he announced that it would be exclusively him who would assume sole command: "I will assume this responsibility directly." López Obrador is committed to ending the war against drug trafficking in the first three years of his term, ensuring that, along with measures of force, his management will achieve economic growth that will result in employment creation and the improvement of well-being; which will reduce violence.

In conclusion, the decade against drug trafficking that began almost twelve years ago has turned out to be a failure that can be measured in numbers: since Calderón came to the presidency of Mexico in 2006 with the slogan: "Things can change for the better", 28,000 people have disappeared and more than 150,000 have died as a result of the drug war. Despite small victories for the Mexican authorities, such as the arrest of Joaquín "el Chapo" Guzmán during the presidency of Peña Nieto, the reality that prevails in Mexico is that of an intense criminal activity by the drug cartels. Unfortunately, given the electoral proposals of the presidential candidates, a rapid improvement cannot be expected in the next six years.

México: el Ejército seguirá en la calle contra el narco

Las presidenciales del 1 de julio no abren un debate en serio sobre el combate contra el narcotráfico

La 'mano dura' que en 2006 comenzó Felipe Calderón (PAN), con el despliegue de las Fuerzas Armadas en la lucha antinarcóticos, fue prorrogada en 2012 por Enrique Peña Nieto (PRI). En estos doce años la situación no ha mejorado, sino que ha aumentado la violencia. En las elecciones de este 2018 ninguno de los principales candidatos presenta un radical cambio de modelo; el populista Andrés Manuel López Obrador (Morena) propone algunas llamativas medidas, pero sigue contando con la labor del Ejército.

El presidente mexicano en el Día de la Bandera, en febrero de 2018

▲El presidente mexicano en el Día de la Bandera, en febrero de 2018 [Presidencia de la República]

ARTÍCULOValeria Nadal [Versión en inglés]

México afronta un cambio de sexenio después de cerrar 2017 como el año más violento en la historia del país, con más de 25.000 homicidios. ¿Cómo se ha llegado a esta situación? ¿Puede comenzar a resolverse en los próximos años?

Existen diversas teorías sobre el inicio del narcotráfico en México, pero la más consensuada argumenta que el narcotráfico mexicano vio su nacimiento cuando Franklin Delano Roosevelt, presidente de Estados Unidos entre 1933 y 1945, impulsó el cultivo de la amapola en territorio mexicano con la velada intención de fomentar la producción de grandes cantidades de morfina para aliviar los dolores a los soldados estadounidenses durante la Segunda Guerra Mundial. Sin embargo, el narcotráfico no fue un problema nacional grave hasta la década de 1980; desde entonces los cárteles se han multiplicado, la violencia ha aumentado y los delitos se han expandido por la geografía mexicana.

La nueva etapa de Felipe Calderón

En la lucha contra el narcotráfico en México la presidencia de Felipe Calderón marcó una nueva etapa. Candidato del conservador Partido Acción Nacional (PAN), Calderón fue elegido para el sexenio 2006-2012. Su programa incluía la declaración de guerra a los cárteles, con un plan de “mano dura” que se tradujo en el envío del Ejército a las calles mexicanas. Aunque el discurso de Calderón era contundente y tenía un objetivo claro, exterminar la inseguridad y la violencia provocada por el narcotráfico, el resultado fue el opuesto a causa de que su estrategia se basada exclusivamente en la acción de policías y militares. Esta militarización de las calles se realizó a través operativos conjuntos que combinaban las fuerzas del Gobierno: Defensa Nacional, Seguridad Pública, la Marina y la Procuraduría General de la República (PGR). Sin embargo, y pese al gran despliegue realizado y el incremento de un 50% en el gasto en seguridad, la estrategia no funcionó; los homicidios no solo no se redujeron, sino que aumentaron: en 2007, el primer año presidencial completo de Calderón, se registraron 10.253 homicidios y en 2011, el último año entero de su presidencia, se llegó a un récord de 22.409 homicidios.

De acuerdo con el Instituto de Investigaciones Jurídicas (IIJ) de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), en ese año récord de 2011 casi un cuarto del total de la población mexicana mayor de 18 años (24%) fue asaltada en la calle, sufrió algún robo en el transporte público o fue victima de extorsión, fraude, amenazas o lesiones. Las tasas de violencia fueron tan altas que sobrepasaron aquellas de países en guerra: en Irak hubo entre 2003 y 2011 una media de 12 asesinatos diarios por cada 100.000 habitantes, mientras que en México esa media alcanzaba los 18 asesinatos diarios. Finalmente, cabe mencionar que la cifra de denuncias ante esta ola indiscriminada de violencia fue bastante baja: solo un 12% de las víctimas de la violencia relacionada con el narcotráfico denunció. Esta cifra está probablemente relacionada con la alta tasa de impunidad (70%) que marcó también el mandato de Calderón.

El nuevo enfoque de Peña Nieto

Tras el fracaso del PAN en la lucha contra el narcotráfico, en 2012 fue elegido presidente Enrique Peña Nieto, candidato del Partido Revolucionario Institucional (PRI). Con ello, este partido que había gobernado durante décadas ininterrumpidas, volvía al poder después de dos sexenios seguidos de ausencia (presidencias de Vicente Fox y Felipe Calderón, ambos del PAN). Peña Nieto asumió el cargo prometiendo un enfoque nuevo, contrario a la “guerra abierta” planteada por su predecesor. Principalmente puso el acento de su política de seguridad en la división del territorio nacional en cinco regiones para incrementar la eficacia y coordinación de los operativos, en la reorganización de la Policía Federal y en el fortalecimiento del marco legal. Con todo, el nuevo presidente mantuvo el empleo del Ejército en la calle.

Los resultados de Peña Nieto en su lucha contra el narcotráfico han sido peores que los de su predecesor: durante su mandato, los homicidios dolosos han aumentado en 12.476 casos respecto al mismo periodo en la administración de Calderón y 2017 cerró con la pesarosa noticia de ser el año más violento en México hasta la fecha. A escasos meses de que termine su sexenio, y en un último esfuerzo por enmendar los errores que la han marcado, Peña Nieto propició la aprobación de la Ley de Seguridad Interior, que fue votada por el Congreso de México y promulgada en diciembre del pasado año. Esta ley no remueve a los militares de las calles, sino que pretende garantizar jurídicamente esa capacidad de actuación policial por parte de las Fuerzas Armadas, algo que antes solo tenía carácter provisional. Según la ley, la participación militar en las operaciones diarias antinarcóticos no es para suplantar a la Policía, sino para reforzarla en aquellas zonas donde esta se vea incapaz de poder hacer frente al narcotráfico. La iniciativa contó con críticas que, si bien reconocían el problema de la escasez de medios policiales, advertían del riesgo de un despliegue militar ilimitado en el tiempo. Así pues, aunque Peña Nieto comenzó su mandato intentando distanciarse de las políticas de Calderón, lo ha concluido consolidándolas.


Homicidios dolosos anuales en México

Fuente: Secretariado Ejecutivo, Gobierno de México


Qué esperar de los candidatos de 2018

Ante la ineficacia evidente de las medidas adoptadas por ambos presidentes, la pregunta en este año electoral es qué política antinarcóticos adoptará el próximo presidente, en un país en el que no hay reelección y por tanto cada sexenio presidencial supone un cambio de rostro. Los tres principales candidatos son, por el orden que vienen marcando las encuestas: Andrés Manuel López Obrador, del Movimiento Regeneración Nacional (Morena); Ricardo Anaya, de la coalición del PAN con el Partido de la Revolución Democrática (PRD), y José Antonio Meade, del PRI. López Obrador estuvo cerca de alcanzar la presidencia en 2006 y en 2012, en ambas ocasiones como candidato del PRD (previamente había sido dirigente del PRI); luego creó su propio partido.

Meade, que representa una cierta continuidad respecto a Peña Nieto, aunque en la campaña electoral ha adoptado un mayor tono anticorrupción, se ha pronunciado a favor de la Ley de Seguridad Interior: “Es una ley importante, es una ley que nos da marco, que nos da certeza, es una ley que permite que la participación de las Fuerzas Armadas esté bien regulada y normada”. Anaya también se ha posicionado favorablemente ante esa ley, ya que considera que una retirada del Ejército de las calles sería “dejar a los ciudadanos a su suerte”. No obstante, apuesta por la necesidad de que la Policía recupere sus funciones y critica duramente la falta de responsabilidad del Gobierno en materia de seguridad pública alegando que México ha entrado en un “círculo vicioso que se volvió comodísimo para gobernadores y alcaldes”. En cualquier caso, ni Meade ni Anaya han especificado qué giro podrían dar que resultara realmente efectivo para reducir la violencia.

López Obrador, desde posiciones de un populismo de izquierda, supone un mayor cambio respecto a políticas anteriores, si bien no está clara la eficacia que podrían tener sus medidas. Además, alguna de ellas, como la de otorgar amnistía a los principales líderes de los cárteles de droga, se antoja claramente contraproducente. En los últimos meses, el candidato de Morena cambió el foco de su discurso, que primero estuvo centrado en la erradicación de la corrupción y luego abundó en cuestiones de seguridad. Así, ha dicho que si logra la presidencia asumirá la responsabilidad completa de la seguridad del país integrando en un mando único al Ejército, la Marina y la Policía, a los que se añadiría una guardia nacional, de nueva creación. Además, ha anunciado que sería exclusivamente él quién asumiría el mando único: “Voy a asumir de manera directa esta responsabilidad”. López Obrador se compromete a acabar la guerra contra el narco en los tres primeros años de su mandato, asegurando que, junto a medidas de fuerza, sus gestión logrará un crecimiento económico que se traducirá en la creación de empleo y la mejora del bienestar, lo que reducirá la violencia.

En conclusión, la década contra el narcotráfico que se inició hace casi doce años ha resultado ser un fracaso que se puede medir en cifras: desde que Calderón llegó a la presidencia de México en 2006 con el lema “Las cosas pueden cambiar para bien”, 28.000 personas han desaparecido y más de 150.000 han fallecido a causa de la narcoguerra. A pesar de pequeñas victorias para las autoridades mexicanas, como la detención de Joaquín “el Chapo” Guzmán durante la presidencia de Peña Nieto, la realidad que impera en México es la de una intensa actividad delictiva de los carteles de droga. De las propuestas electorales de los candidatos presidenciales no cabe esperar una rápida mejora en el próximo sexenio.